看不見的「聽覺革命」:專訪 Waves Audio 消費性電子部門總經理 Tomer Elbaz

看不見的「聽覺革命」:專訪 Waves Audio 消費性電子部門總經理 Tomer Elbaz
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你有沒有想過,現在耳機越做越小,手機上的揚聲器位置千奇百怪,為什麼仍然能有不錯的音質?背後可能跟我們今天訪問的這間公司有關。

Waves Audio 是一間歷史悠久的專業音訊服務的研發公司,成立於 1992 年,公司總部在以色列特拉維夫,其主要產品不是硬體,而是提供軟體服務,當時主要客戶為專業的音樂人士;知名音樂人 Lady Gaga、Adele 錄音設備都是使用 Waves 的產品, 2011 年還該公司獲得了葛萊美的技術獎項。

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「我們是第一間公司將數位工具帶到傳統錄音室中,取代當時的類比器材。」在我面前的是 Tomer Elbaz,過去曾是一位音樂人,他在 2009 年加入 Waves,2013 年擔任 Waves 消費性電子事業部們總經理。

2007 年,第一代 iPhone 問世,Waves Audio 當時也成立了消費性電子部門,目的是把專業音訊技術應用在消費級產品上,諸如 Dell 筆記型電腦、LG 電視、Google Home、高通(Qualcomm)S855 移動平台……等等,都是 Waves 的合作對象。

今年 10 月,Waves 在臺北設立了測試實驗室,辦公室就跟長期客戶 Dell 在同一棟,也因此我們有機會和 Tomer Elbaz 進行訪談。

為什麼 Waves Audio 選擇在臺灣設立實驗室?

有幾個原因,首先是客戶,比如 Dell,他們產品設計雖然在奧斯汀完成,但是 ODM 是在臺灣;所以對 Waves 來說,我們不是把軟體授權給夥伴就沒事了,我們也很重視在裝置上的客製化調教,比如設備的揚聲器、麥克風以及各式各樣的認證。

過去認證可能只需要一個標準,現在每個設備都有各自的技術,譬如微軟的 Cortana 和 Teams,所以我們才會選擇在臺灣落腳,我們要在這找到最好的人才、建立好的團隊。

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Waves Audio 消費性電子部門成立超過 10 年了,你會如何描述這 10 年間聲音產業的變化?

我先舉例,如果你去 Best Buy(註:類似臺灣的燦坤)買電視,你會因為畫質不錯選擇買它,但當你回家裝上電視,卻聽不見任何聲音,這就是聲音一直以來面臨的問題,因為它是無形的;但近幾年聲音越來越被人們重視,現在不只是有音箱、有喇叭就好了,我們還要靠它來溝通。

比如說,我家裡擺了一台臉書的 Portal(智慧視訊裝置),我家小孩都用它來跟奶奶視訊,過去你必須端正地坐在筆電前,但小孩可能會在旁玩玩具,一邊跟奶奶說話,這時好的揚聲器就必須要有好的演算法,麥克風的指向性也能夠追縱到兒子的位置,這些都是挑戰,而且越來越艱難。

這些裝置的製造商也深知這點,在聲音方面的投資省不得;過去可能只需要放個揚聲器的品牌就好,Harmen 、杜比的揚聲器,現在製造商必須要解決更多聲音上的技術問題。

承接上個問題,你提到的是消費者,這些改變對於內容創作者來說有什麼意義嗎?(像是音樂人、YouTuber、製作 Podcasts 的團隊。)

20 幾年前的錄音室長這樣(Elabaz 指著背後的專業錄音室照片),有大台的機器,混音台、處理壓縮的設備,必須要有很大的空間才能擺放這些設備,但現在一台筆電、一支手機就能成為錄音室。

長年以來,專業錄音室都是使用我們的工具,但現在我的臥室就是一個錄音室,這是一個很大的改變;現在有很多受歡迎的 YouTuber、部落客,我們把專業的技術帶給消費者端。當然,我不會說品質能跟專業錄音室媲美,但 Waves 會盡可能讓消費者也能獲得相同的效果。

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(Elbaz 接著談到聲音產業的未來)

過去我們會去現場「看」表演,但未來我們會成為表演的一部分,會是以你(使用者)為中心。比如我們在檯下看 Lady Gaga,現在可以讓你彷彿和她在同一個舞台,你會感受到吉他在這、鼓在這、和聲在這,你就是表演的一份子,當中的互動性會更強,成為更個人化的體驗。

對 Waves 來說,就是把專業等級的工具、技術連接到消費者端。Waves NX 技術就是我們重要的里程碑;想像一下,我們不只提供雙聲道,可能這裡是人聲、這裡是吉他,是以虛擬的方式完成,但過程都關係到使用者的移動,頭的擺動,內容也做出回饋。

我舉另一個例子,慢跑的時候,有一個虛擬教練彷彿在你前方 100 公尺,幫你加油,當你到達那端,你可以從聲音感受到「超越」了教練,這只能透過音訊才能達成。

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就我所知,Waves 也有涉入語音辨識領域,你們是從哪個角度切入呢?

我們做的不是後端,而是前端的音訊處理,讓接收的聲音更純淨。

大公司通常都不想讓其他公司直接碰「語音辨識引擎」這塊,比如微軟的 Cortana、Google 助理、亞馬遜的 Alexa,他們的引擎我們沒辦法接觸,但我們能夠處理聲學這方面,幫助設備追蹤使用者的方位。

註:Waves Audio 技術總監陳毓成(下圖左)進一步解釋,設備周遭環境通常都會很吵雜,Waves 會幫助設備接收到更乾淨的聲音,提高辨識成功率。

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回頭看聲音技術發展,你認為最意外的事情是什麼呢?

對我而言,最意外的就是聲音一直以來都是「第二順位」,但我也能夠理解,畢竟視覺是能「看」到的,聲音卻是無形的,像是我剛舉 Besy Buy 的例子,但就我身為一位音樂人,有技術相關的背景,還是無法理解大眾為何不重視音質。

好在現在 OEM 知道音質的重要性,就以視訊為例,我住在舊金山,但團隊有的在臺灣、烏克蘭、特拉維夫等等,我經常要跟團隊視訊開會,一天可能有 10 小時都在視訊,如果音質太差,就會很痛苦,連帶影響工作效率。

不過現在製造商開始重視音質,也會來找我們合作。

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你覺得是什麼原因讓製造商開始重視聲音品質?

因為現在大家要跟 Alexa 互動,要走到裝置前面很麻煩,這時候還無法辨識出來,大家就會覺得裝置很笨,廠商也無法忍受。

消費者呢?

我在舊金山的家,每個房間都有臉書的 Portal 和 Google Home。當你習慣用一句話來完成工作,就再也回不去了。

之前,我帶著我 5 歲的小朋友回以色列去盼望他的奶奶,小朋友看到奶奶家有一個收音機,他就對著它喊:Alexa、Alexa,但沒有回應,他轉頭跟我說「這個壞掉了」。他們的成長過程中就是跟這些設備互動(笑)。

在矽谷創新還是比較容易,方圓 40 英里就有高通、Google、臉書、Waves 等等,大家要做 Demo 都很簡單。我相信這會推動產業,在未來,語音會是主要的介面,人們不再需要鍵盤。

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熱愛遊戲,但很少破關,喜愛日本時裝,但大多買不起,雖然到了看表演會避開衝撞區的年紀,仍會為新科技和漫威電影感到興奮。
聯絡方式:8bitgaoooo@gmail.com

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